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Die Neurowissenschaft dahinter, warum Ihr Gehirn möglicherweise Zeit braucht, um sich an „unsoziale Distanzierung“anzupassen
Die Neurowissenschaft dahinter, warum Ihr Gehirn möglicherweise Zeit braucht, um sich an „unsoziale Distanzierung“anzupassen
Anonim

Da die COVID-19-Impfstoffe funktionieren und die Beschränkungen im ganzen Land aufgehoben werden, ist es endlich an der Zeit, dass die jetzt geimpften, die zu Hause hocken, die Jogginghose ablegen und aus ihren Netflix-Höhlen wieder auftauchen. Aber Ihr Gehirn ist möglicherweise nicht so begierig darauf, wieder in Ihr früheres soziales Leben einzutauchen.

Maßnahmen zur sozialen Distanzierung erwiesen sich als wesentlich für die Verlangsamung der weltweiten Verbreitung von COVID-19 – und verhinderten schätzungsweise 500 Millionen Fälle. Aber obwohl es notwendig ist, hat der Abstand von 15 Monaten die psychische Gesundheit der Menschen stark beeinträchtigt.

In einer nationalen Umfrage im vergangenen Herbst gaben 36 % der Erwachsenen in den USA – darunter 61 % der jungen Erwachsenen – an, sich während der Pandemie „ernsthaft einsam“gefühlt zu haben. Statistiken wie diese deuten darauf hin, dass es die Leute jucken würde, die soziale Szene zu besuchen.

Aber wenn Ihnen die Vorstellung, zu einer überfüllten Happy Hour Smalltalk zu machen, erschreckend vorkommt, sind Sie nicht allein. Fast die Hälfte der Amerikaner gab an, dass sie sich bei der Rückkehr zur persönlichen Interaktion unwohl fühlen, unabhängig vom Impfstatus.

Wie können Menschen also so einsam und doch so nervös sein, ihren sozialen Kalender wieder aufzufüllen?

Nun, das Gehirn ist bemerkenswert anpassungsfähig. Und obwohl wir nicht genau wissen können, was unser Gehirn im letzten Jahr durchgemacht hat, haben Neurowissenschaftler wie ich einige Einblicke in die Auswirkungen von sozialer Isolation und Resozialisierung auf das Gehirn.

Soziale Homöostase – das Bedürfnis nach Geselligkeit

Der Mensch hat ein evolutionär fest verankertes Bedürfnis nach Geselligkeit – obwohl es sich vielleicht nicht so anfühlt, wenn man sich zwischen einer Einladung zum Abendessen und dem erneuten Anschauen von „Schitt’s Creek“entscheidet.

Von Insekten bis Primaten ist die Pflege sozialer Netzwerke für das Tierreich überlebenswichtig. Soziale Gruppen bieten Paarungsperspektiven, kooperative Jagd und Schutz vor Raubtieren.

Aber die soziale Homöostase – das richtige Gleichgewicht der sozialen Verbindungen – muss erfüllt werden. Kleine soziale Netzwerke können diese Vorteile nicht bieten, während große den Wettbewerb um Ressourcen und Partner erhöhen. Aus diesem Grund hat das menschliche Gehirn spezielle Schaltkreise entwickelt, um unsere Beziehungen zu messen und die richtigen Anpassungen vorzunehmen – ähnlich wie ein sozialer Thermostat.

Die soziale Homöostase umfasst viele Gehirnregionen, und im Zentrum steht der mesokortikolimbische Kreislauf – oder „Belohnungssystem“. Dieselbe Schaltung motiviert Sie, Schokolade zu essen, wenn Sie Lust auf etwas Süßes haben, oder auf Tinder zu streichen, wenn Sie Lust haben … nun, Sie bekommen es.

Und wie diese Motivationen ergab eine kürzlich durchgeführte Studie, dass die Verringerung der sozialen Interaktion soziales Verlangen verursacht – wodurch Gehirnaktivitätsmuster erzeugt werden, die dem Nahrungsentzug ähneln.

Wenn Menschen also nach sozialer Verbindung hungern, wie sie nach Essen hungern, was passiert dann mit dem Gehirn, wenn Sie sozial hungern?

Dein Gehirn in sozialer Isolation

Wissenschaftler können Menschen nicht in Isolation drängen und in ihr Gehirn schauen. Stattdessen verlassen sich Forscher auf Labortiere, um mehr über die soziale Gehirnverdrahtung zu erfahren. Da soziale Bindungen im Tierreich unerlässlich sind, finden sich glücklicherweise dieselben Gehirnschaltkreise bei allen Arten.

Ein prominenter Effekt der sozialen Isolation ist – Sie ahnen es – erhöhte Angst und Stress.

Viele Studien stellen fest, dass das Entfernen von Tieren aus ihren Käfigfreunden angstähnliches Verhalten und Cortisol, das primäre Stresshormon, erhöht. Humanstudien unterstützen dies auch, da Menschen mit kleinen sozialen Kreisen einen höheren Cortisolspiegel und andere angstbedingte Symptome haben, die denen von sozial benachteiligten Labortieren ähneln.

Evolutionär ist dieser Effekt sinnvoll – Tiere, die den Gruppenschutz verlieren, müssen hypervigilant werden, um für sich selbst zu sorgen. Und es kommt nicht nur in freier Wildbahn vor. Eine Studie ergab, dass selbstbeschriebene „einsame“Menschen wachsamer gegenüber sozialen Bedrohungen wie Ablehnung oder Ausgrenzung sind.

Eine weitere wichtige Region für die soziale Homöostase ist der Hippocampus – das Lern- und Gedächtniszentrum des Gehirns. Erfolgreiche soziale Kreise erfordern, dass Sie soziale Verhaltensweisen – wie Selbstlosigkeit und Kooperation – erlernen und Freunde von Feinden unterscheiden. Aber Ihr Gehirn speichert enorme Mengen an Informationen und muss unwichtige Verbindungen entfernen. Also, wie die meisten deines Highschool-Spanischs – wenn du es nicht verwendest, verlierst du es.

Mehrere Tierstudien zeigen, dass selbst eine vorübergehende Isolation im Erwachsenenalter sowohl das soziale Gedächtnis – wie das Wiedererkennen eines bekannten Gesichtes – als auch das Arbeitsgedächtnis – wie das Abrufen eines Rezepts beim Kochen – beeinträchtigt.

Und isolierte Menschen können genauso vergesslich sein. Antarktisexpeditionen hatten Hippocampi nach nur 14 Monaten sozialer Isolation geschrumpft. In ähnlicher Weise entwickeln Erwachsene mit kleinen sozialen Kreisen später im Leben eher Gedächtnisverlust und kognitiven Verfall.

Die Menschen streifen also vielleicht nicht mehr durch die Wildnis, aber die soziale Homöostase ist immer noch überlebenswichtig. Glücklicherweise, so anpassungsfähig das Gehirn an die Isolation ist, kann dies auch für die Resozialisierung gelten.

Dein Gehirn auf sozialer Wiederverbindung

Obwohl nur wenige Studien die Reversibilität von Angst und Stress im Zusammenhang mit Isolation untersucht haben, legen sie nahe, dass Resozialisierung diese Effekte repariert.

Eine Studie ergab beispielsweise, dass ehemals isolierte Weißbüschelaffen bei der Resozialisierung zunächst einen höheren Stress- und Cortisolspiegel aufwiesen, sich dann aber schnell erholten. Entzückenderweise verbrachten die einst isolierten Tiere sogar noch mehr Zeit damit, ihre neuen Freunde zu pflegen.

Auch das soziale Gedächtnis und die kognitive Funktion scheinen sehr anpassungsfähig zu sein.

Studien an Mäusen und Ratten berichten, dass Tiere zwar nach einer kurzfristigen Isolation einen vertrauten Freund nicht sofort erkennen können, aber nach der Resozialisierung schnell ihr Gedächtnis wiedererlangen.

Und es könnte auch Hoffnung für Menschen geben, die aus einer sozial distanzierten Sperrung herauskommen. Eine kürzlich durchgeführte schottische Studie, die während der COVID-19-Pandemie durchgeführt wurde, ergab, dass die Bewohner während der härtesten Sperrwochen einen gewissen kognitiven Rückgang hatten, sich jedoch schnell erholten, sobald die Beschränkungen gelockert wurden.

Leider sind solche Studien noch spärlich. Tierversuche sind zwar informativ, stellen jedoch wahrscheinlich extreme Szenarien dar, da die Menschen im letzten Jahr nicht völlig isoliert waren. Im Gegensatz zu Mäusen, die in Käfigen eingesperrt waren, hatten viele in den USA virtuelle Spieleabende und Zoom-Geburtstagsfeiern (zum Glück).

Macht euch also durch die nervösen Fahrstuhl-Chats und den lästigen Gehirnnebel, denn „unsoziale Distanzierung“sollte eure soziale Homöostase sehr bald zurücksetzen.

Kareem Clark, Postdoctoral Associate in Neuroscience, Virginia Tech

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