Das Essen menschlicher Gehirne führte dazu, dass ein Stamm hirnkrankheitsresistente Gene entwickelt
Das Essen menschlicher Gehirne führte dazu, dass ein Stamm hirnkrankheitsresistente Gene entwickelt
Anonim

Das Volk der Fore, ein Stamm Papua-Neuguineas, ist vor allem für Kuru bekannt, eine Krankheit, die durch das Essen von Toten verursacht wird. Forscher des University College London sagen, dass sie durch die Untersuchung dieses Stammes ein Gen identifiziert haben, das vor einigen Formen von Prionenerkrankungen, einschließlich der Creutzfeldt-Jakob-Krankheit, schützt. Laut den Wissenschaftlern könnte die fortgesetzte Forschung in diesem Bereich zu einem besseren Verständnis – und zu möglichen Behandlungen – vieler Arten degenerativer Hirnerkrankungen führen, darunter Alzheimer, Parkinson, Rinderwahn und Creutzfeldt-Jakob.

Aber lass uns zuerst ein bisschen zurückgehen … die Toten essen?

Schauer

Ungefähr 20.000 Fore-Menschen leben in der östlichen Highlands-Provinz von Papua-Neuguinea, wo sie durch die Wanevinti-Berge in Nord- und Südgruppen getrennt werden. Die Fore-Leute sind Subsistenzgärtner, die eine Brandrodungstechnik des Anbaus praktizieren. In den späten 1950er und frühen 1960er Jahren - kurz nachdem Außenstehende begannen, ihre Welt zu betreten und den Stamm zu studieren - erlebte der Stamm eine Epidemie von Kuru, einer degenerativen neurologischen Erkrankung. Mehr als 1.000 Stammesmitglieder starben an dieser stets tödlichen Krankheit, die Wissenschaftler als übertragbare spongiforme Enzephalopathie oder Prionenkrankheit klassifizieren.

Wissenschaftler beobachteten den Stamm und führten die seltene Virusinfektion des zentralen Nervensystems auf eine einzigartige Ursache zurück: Kannibalismus.

Anscheinend drückten die Fore-Leute Respekt vor ihren toten Familienmitgliedern aus, indem sie sie konsumierten. Insbesondere aßen die Männer das Fleisch, während die Frauen das Gehirn aßen (und auch Teile dieses Organs an Kinder und ältere Menschen verfütterten). Das Muster der Todesfälle, die bei den Frauen weitaus häufiger auftraten, deutete darauf hin, dass Kuru speziell mit dem Konsum von Gehirnen in Verbindung gebracht wurde.

In der Fore-Sprache bedeutet Kuru zittern. Die üblichen ersten Symptome der Krankheit sind Zittern, Gleichgewichtsstörungen und undeutliche Sprache. Bald folgen Stimmungsumschwünge. Schließlich können die Betroffenen nicht mehr stehen oder essen und sterben in der Regel innerhalb von sechs Monaten bis zu einem Jahr nach den ersten Krankheitszeichen komatös.

Einige Familien im Zentrum der Kuru-Epidemie des letzten Jahrhunderts entwickelten diese Krankheit jedoch nie. Natürlich fragten sich Dr. John Collinge von der Prionenabteilung des UCL Institute of Neurology und seine Kollegen warum, und so untersuchten sie.

Evolution

Bei der Untersuchung der Gene dieser exponierten, aber resistenten Familien fanden sie eine ungewöhnliche Änderung in ihrem Code: Die Aminosäure Valin war gegen Glycen, eine andere Aminosäure, ausgetauscht worden. Bemerkenswerterweise hatten Collinge und seine Kollegen diesen Unterschied nirgendwo anders auf der Welt gesehen. Sie experimentierten, um zu sehen, ob dieser einzigartige Austausch tatsächlich mit dem Kuru-Widerstand verbunden war.

Nachdem sie spezielle Mäuse mit der gleichen Variation gentechnisch verändert hatten, entdeckten sie, dass die Mäuse vollständig resistent gegen Kuru und die Creutzfeldt-Jakob-Krankheit waren. Eine zweite Gruppe von Mäusen, die sie für einen noch stärkeren Schutz gentechnisch verändert hatten, erwies sich als resistent gegen 18 Prionenstämme. (Prionen, Art des Proteins, ändern ihre Form und akkumulieren dann, was zu Schäden am Gehirn führt.) Collinge und seine Kollegen beschreiben die einzigartige genetische Variation als ein Beispiel für die menschliche Evolution, da die Verwüstungen einer Epidemie ein Gen "ausgewählt" haben, das eine Schutz vor dieser Todesart.

Kontinuierliche Forschung wird den Forschern helfen, die molekularen Grundlagen dieser genetischen Wirkung auf Prionenkrankheiten besser zu verstehen. Mit Millionen von Menschen, die heute an Demenz leiden – und einer Gesamtzahl von Fällen, die bis 2030 voraussichtlich 75,6 Millionen erreichen werden – könnte diese Studie das Leben von Bürgern auf der ganzen Welt verändern.

Wichtig ist, dass die Fore-Leute keinen Kannibalismus mehr praktizieren.

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